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Avril 2018

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La naissance du tout premier Land Rover | La contribution de Land Rover à l’exploration scientifique | Le rédacteur en chef de GQ, Dylan Jones, partage son point de vue sur le design avec Gerry McGovern | Le potentiel des véhicules électriques et connectés | À la conquête des 999 marches qui mènent à Heaven’s Gate, en Chine

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LA VOITURE DE PRÉPRODUCTION N° 7 « Cette histoire est tout simplement incroyable », assure Reg Mason avec un sourire, tout en tournant autour du SNX 910, observant chaque détail de la carrosserie fatiguée. « J’avais un petit garage à Birmingham et un jour, un type m’a proposé deux vieux Series 1 qui croupissaient dans son jardin depuis 1988. Sinon, il allait les envoyer à la casse car il avait besoin d’espace. Je n’étais qu’à moitié intéressé et j’ai mis deux mois à m’y rendre », se souvient-il en prenant un air circonspect. Lorsque Reg se décida à venir jeter un coup d’œil sur les véhicules, il découvrit une voiture complète plus un tas de ferraille, enterrés jusqu’aux essieux dans une fange accumulée depuis deux décennies. Après avoir négocié le prix, Mason et son ami Dave Amphiett ont passé presque quatre mois à dégager les épaves pour les ramener à son atelier. C’est là que Reg montra une série de clichés des véhicules à un ami, lui-même un amoureux des Series 1. Subitement, il se demanda si l’une de ses acquisitions n’était pas après tout très spéciale. « Il comprit que l’épave en piteux état était en fait un prototype en identifiant la colonne de direction », explique Mason. « Le modèle de série est équipé d’un support une pièce, alors qu’ici, la colonne était composée de trois supports soudés ». En continuant son inspection, Teg découvrit le numéro 7 gravé sur le châssis, ce qui identifiait un prototype de toute première génération. « Le numéro du moteur était le 6, mais le chiffre 7 était gravé sur la boîte de vitesses et le radiateur. Tout cela se tenait. Je détenais la perle rare ». CONÇU POUR LE SUCCÈS Land Rover envoya une équipe menée par Mike Bishop, l’expert et historien maison, et le véhicule fut authentifié. Il fut racheté par Land Rover et il fallut des mois à l’équipe pour découvrir que le SNX 910 était un modèle destiné à tester le moteur, construit début 1948, et l’un des dix premiers prototypes de préproduction mis en service par Arthur Goddard, l’ingénieur légendaire de Land Rover, par Johnny Cullen, le pilote d’essai et Maurice Wilks lui-même, le directeur technique à l’époque, ceux-là mêmes qui avaient imaginé le Land Rover. Plus extraordinaire, il s’agissait du modèle qui avait été exposé en 1948 au Salon de l’auto d’Amsterdam. « Le moins qu’on puisse dire, c’est que le Land Rover y avait reçu un accueil enthousiaste », se souvient Arthur Goddard, aujourd’hui 96 ans, qui faisait partie de l’équipe de présentation. « Il faut aussi se souvenir que la voiture avait été conçue et réalisée en quelques mois, les essais étant faits par nous trois sur la propriété de campagne de Maurice Wilk au Pays de Galles. Seuls trois prototypes furent prêts à l’époque du salon. J’ai conduit le numéro 3 moi-même jusqu’à Amsterdam. C’était la première fois que je me rendais sur le continent », s’amuse-t-il. « En tout cas, le succès du Land Rover a changé la destinée de Rover ». Avec la production de 24 000 exemplaires en deux ans, l’histoire lui a donné raison. Fin 1948, après son début à Amsterdam, le numéro 7 fut converti pour une conduite à droite. Il est resté chez Land Rover à Solihull jusqu’en 1955, lorsqu’il fut vendu à son premier propriétaire. D’après le carnet de bord couleur chamois, miraculeusement préservé, la voiture est passée de main en main dans les Midlands jusqu’à Alexandre Maddison, un crémier qui résidait près de Stratford-upon- Avon, mais qui faisait aussi commerce de voitures. Il la conserva de 1967 à 1969. Et là, on perd sa trace jusqu’à ce que Reg Mason reçoive cette visite surprise 48 ans plus tard. « LA VOITURE AVAIT ÉTÉ CONÇUE ET RÉALISÉE EN QUELQUES MOIS, LES ESSAIS ÉTANT FAITS PAR NOUS TROIS » ARTHUR GODDARD, INGÉNIEUR RESPONSABLE DU DÉVELOPPEMENT LAND ROVER EN 1948. En haut à gauche : pour la première fois depuis 1969, June Maddison revoit le SNX 910 En bas au centre : sur le carnet de bord original couleur chamois, miraculeusement préservé, sont notés les propriétaires successifs, y compris Alexandre Maddison, qui avait acquis la voiture en 1967. 23

 

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Jaguar Land Rover Limited: Registered office: Abbey Road, Whitley, Coventry CV3 4LF. Registered in England No: 1672070

Les chiffres fournis sont issus des tests officiels du fabricant conformément à la législation de l'UE. La consommation réelle d'un véhicule peut différer de celle atteinte lors de ces tests, et ces chiffres n'ont qu'une valeur de comparaison.